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Sgt. Peppers Lonely Hearts Club Band es considerado el álbum más importante de los Beatles, no por tener las canciones más populares de la agrupación, sino por que es el álbum que ha influido más en todo lo que se hizo después. No solo influyó en la música de los 60s o en el Rock, sino en el mismo negocio de ventas de álbumes, diseño, promoción y la comprensión misma de la música popular como un movimiento cultural capaz de intentar competir con otras formas de arte. No es una exageración decir que gracias a Sgt Pepper,  el rock se comenzó a ver de una manera más intelectual.

En 1966, después de haber lanzado el fantástico álbum Revolver, donde la experimentación de la banda llegó a lugares insospechados apenas un par de años antes, los Beatles eran aun una banda de giras, la Beatlemania hacíaa que las ofertas para tocar en todo el mundo fueran casi imposibles de rechazar, pero la Beatlemania no se veía igual desde el interior de la banda. Los viajes, las incomodidades de estar en gira permanentemente y sobre todo la frustración de no poder interpretar sus composiciones más complejas en vivo, hicieron que John, Paul George y Ringo pusieran una condición innegociable: dejar de hacer giras, lo cual era inaudito en aquel momento. Mucha gente lo tomó como el fin de la banda, si no tocaban en vivo, no se sabía qué posibilidades tendrían de mantener su popularidad. Pero los Beatles tenían un plan, habían encontrado su hogar en el estudio de grabación, guiados por George Martin. Su productor de cabecera, un hombre con conocimiento musical de conservatorio y con una larga experiencia en todo tipo de grabaciones, los había educado acerca de las posibilidades del estudio y la banda se dedicó de lleno a eso.

The Beatles comenzaron su experimentación sónica en 1966 en el álbum Revolver

A mediados de los 60s, los grupos y artistas generalmente hacían grabaciones que eran básicamente versiones en vivo capturadas en el estudio. Algún productor aventurado tal vez agregaba algunas cuerdas o algún efecto de eco y así se publicaba, pero bandas como los Beatles y The Beach Boys estaban haciendo mucho más. Estaban componiendo y arreglando su música en el estudio, lo cual generaba una dinámica muy diferente, el conocimiento musical de Martin permitía a la banda tener a un arreglista con conocimiento de todos los instrumentos musicales y lo aprovecharon. Podían tararear melodías que Martin podía convertir en arreglos con instrumentos orquestales por ejemplo, pero también en Sgt Pepper, hay una desenfrenada actitud de experimentación que provino de las 4 mentes de la banda, y claro, una capacidad de composición e interpretación que es lo que verdaderamente hace a este álbum un clásico.

En Sgt Peppers se intentó por primera vez un álbum de concepto. La idea de que la banda cambiaba de nombre para este álbum y se convertía en Sgt Peppers Loney Hearts Club Band guiados por Billy Shears y cantaban historias de lugares psicodélicos y mágicos fue opacada por la impresionante cantidad de sonidos novedosos y mezclas de estilos que contiene el álbum. El concepto tal vez pasa desapercibido por la fuerza de la música, pero eso intentaron, además, el diseño de la portada y todos los detalles de las fotografías y la funda del LP, había estado por primera vez totalmente a cargo de la banda, otra cosa que no era nada común en 1967. Pero los Beatles no eran una banda común, el álbum fue aplaudido mundialmente desde el primer momento no solo por críticos de música popular sino también por músicos, productores, compañías de grabación, y departamentos de mercadotecnia en todo el mundo, solo se puede hablar de una coincidencia cósmica para explicar cómo es que ese álbum se terminó y lanzó justo al inicio del verano de 1967, conocido como el verano del amor, por la explosión hippie que se dio en ese momento, ¿provocada por los Beatles? No, pero Sgt Peppers fue el acompañamiento musical perfecto para ese momento histórico de revolución cultural mundial.

Entrando al terreno estrictamente musical, Sgt Peppers no coincidía con casi nada que la banda había hecho hasta ese momento, sí, había guitarra, bajo, batería y voces, pero en la mayoría de los casos la parte central de los temas no era llevada por ninguno de ellos. Decenas de instrumentos de orquesta, desde violines y pianos hasta triángulo y trompeta, fueron usados, todos con efectos de estudio agregados, lo cual le da a la música una característica única, solo Pet Sounds de los Beach Boys es un referente previo a ese tipo de arreglos, pero la experimentación en Sgt Peppers fue doble o triplemente compleja. La composición no deja ver rastros de rock and roll en sus armonías y es mucho más comparable con música de orquesta que con The Who o Cream que en ese momento reinaban en el rock duro, los Beatles habían dejado de ser un “combo de rythm and blues” como lo había descrito Paul alguna vez y se convirtieron en compositores, arreglistas y productores de primera línea. Nada mal para 4 muchachos de Liverpool que apenas 5 años antes tocaban material de Chuck Berry y Jerry Lee Lewis en bares de mala muerte en Hamburgo, Alemania para públicos de marineros borrachos. Los Beatles habían roto los esquemas con Sgt Peppers  y comenzó la era de “¿Qué hacen los Beatles? Hay que copiarlos” que incluso bandas tan sólidas como The Rolling Stones intentaron seguir.

El álbum comienza con el tema del disco, un track que explica la historia de la banda ficticia y da paso a With a Little Help From My Friends que en voz de Ringo, proponía el tono fraternal del álbum y es uno de los uno-dos mas clásicos en la historia del rock. Pero probablemente es Lucy In the Sky with Diamonds donde al escuchar el álbum completo uno se puede dar cuenta del tipo de viaje que es, la composición de John, totalmente inspirada por sus entonces recientes experiencias con LSD y otros alucinógenos, es al mismo tiempo psicodélica y delicada, una invitación a soñar y a dejarse llevar por imágenes coloridas.

Los temas Fixing a Hole, Getting Better y She’s Leaving Home son ejemplos de una banda que atravesó una trasformación que los dejó prácticamente irreconocibles musicalmente, la delicadeza de la melodía y el arreglo de cuerdas hicieron que se les comparara hasta con Schubert.

En Benefit for Mr. Kite, tomaron cintas de grabaciones, las cortaron y las pegaron en orden aleatorio para lograr esa atmósfera de circo, los Beatles y George Martin estaban haciendo samples con tecnología análoga 20 años antes de que existiera el hip hop.

George Harrison contribuyó solo con una composición, la épica y revolucionaria Within You Without You, que usaba solo instrumentos de música de la India , en When I’m Sixty-Four, la banda se imagina como abuelos con nietos corriendo alrededor, Good Morning es un intento de capturar la rutina de millones de personas en las mañanas, y el álbum termina con un tema que ha sido catalogado como verdadero arte contemporáneo por su capacidad de mezclar la soledad de la vida moderna, la trivialidad de los medios de comunicación, la preocupación por la guerra y la ignorancia y claro, el consumo de drogas, todo esto, de una manera dramática que comienza como una balada triste, se convierte en un viaje psicodélico y termina con algo que nunca nadie había escuchado, la creatividad de los Beatles había tocado su punto más alto.

The Beatles hicieron álbumes varios años más, algunos casi tan buenos como Sgt. Peppers, pero fue en ese álbum donde la banda paso de ser 4 muchachos rocanroleros a ser 4 artistas con influencia mundial. El primer intento de hacer del rock algo más que música para mover los pies, de darle todo un empaque con un concepto, un arte visual y revolucionarias tecnologías de estudio.

La nueva versión remasterizada del álbum está disponible desde el 2 de junio e incluye tomas alternas de muchos de los temas y se escucha con más claridad que nunca. Las celebraciones han sido mundiales por los 50 años del álbum e incluso en este momento se encuentra en el número uno de ventas en muchos países, siendo la Cd. de México el lugar del mundo donde más se ha escuchado este álbum esta semana según datos de Spotify.

Después de Sgt Peppers, el rock nos ha dado grandes álbumes pero ninguna lista de los mejores estaría completa sin  Sgt Peppers Loney Hearts Club Band, aquí en El Rocktagono te invitamos a que lo escuches y compruebes que difícilmente has escuchado algo parecido, ¡feliz aniversario Sargento Pimienta!